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生命存在的星球? ─ 泰坦

除了上次提到的歐羅巴可能存在生命,另一位也很有生命存在可能的衛星是泰坦。泰坦是繞行土星的眾多衛星之一;而且因為潮汐鎖定的關係,使得泰坦永遠都以同一面面向土星,也就是泰坦的公轉週期等於地球的自轉週期,就如同月球相對於地球的情況。

(圖 / NASA)

  從遠處看,泰坦的外觀十分朦朧,這是因為泰坦擁有濃厚的大氣層。那麼,就先從泰坦的大氣層開始談起吧!

  泰坦的大氣層主成分是氮氣、含量佔了約95 %,再來是甲烷、含量佔了約5 %,這個狀況和地球古代的大氣層十分相似;氮氣是胺基酸、核酸等分子的組成成分,甲烷的來源有很多種,像是火山噴發、古代有機生命體排出……等等。因為擁有這兩種必要元素,泰坦讓科學家認為,很可能產生類似地球演化出的古生命體。

  除了組成成分是支持「泰坦可能有生命存在」這個論點之外,還有其他有利證據:土星產生的磁場,使得靠近泰坦的帶電粒子被加速;較遠離泰坦地表、大氣層上方的有機氣體分子,經過紫外光的照射,會分解成原子。

  而這些被分解的原子很可能會和加速帶電粒子結合,形成有機分子 ─ 而這就是生命形成的要素(或稱生命前驅分子)之一。

  再來就要說到泰坦的表面了。泰坦的地表組成多為含碳化合物,如石灰岩或石膏;而表面溫度是攝氏零下179度,因此甲烷會以液態形式出現,一如水在地球會蒸發、降雨,泰坦也有甲烷雨,形成氣候現象。科學家還推測,在地表之下,可能有海洋的存在。



 



原始資料來源:

1. Planets Titan: In Depth

2. 甲烷謎霧:火星和泰坦上有生命嗎?阿提耶(Sushil K. Atreya)撰(邱淑慧 譯)  2007年01月

3. The Mysterious 'Lakes' on Saturn's Moon Titan|June 20, 2015

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