造假文化吹進太空

無論是SpaceX首次成功全部回收三具獵鷹重型火箭助推器,或Blue Origin成功發射可重複使用的New Shepard亞軌道火箭,都是太空探索科技的里程碑。然而,這些榮耀的背後,卻是無數次的失敗換來的,某些案例甚至反映了整個太空探索進程的問題。本篇文章就以近期NASA揭開的金牛座運載火箭發射失敗的真相做為案例,探討背後的原因。

金牛座運載火箭[1]

金牛座運載火箭分別在2009年和2011年升空,卻未能成功替NASA發射軌道碳偵測衛星、輝煌號衛星在內的多個酬載,損失約7億美元,並因此停用軌道科學公司生產的金牛座運載火箭。而兩起事故的相似也令人好奇。美國司法部與NASA的詳盡調查報告近期已完整公開,指出火箭使用了經廠商偽造測試數據的不良零件,導致整流罩未能成功分離而發射失敗。NASA表示,生產不良零件的廠商為「軌道科學公司」製造接頭。NASA表示,雖然廠商宣稱接頭符合規格,調查後卻發現該廠商偽造測試數據,在1996年至2006年間共修改了2000多個測試結果,影響約200多個客戶。NASA同時也對該廠商提起刑事訴訟,該廠商除承認詐欺外並已支付賠償金,為了保護政府供應鏈,目前該廠商已被排除在聯邦政府的所有合約之外。

軌道碳偵測衛星升空想像圖[2]
輝煌號衛星升空想像圖[3]
科學家監控著NASA「光榮號」衛星裝載在金牛座火箭的過程[4]
金牛座火箭整流罩脫離示意圖[5]

太空探索初期,由於火箭研發等關鍵技術尚未成熟,發生過不少事故。最為人熟知的當屬NASA阿波羅1號任務,3名太空人被困在燃燒的太空艙內無法脫困,因而壯烈犧牲。最慘痛的當屬前蘇聯SS-7火箭爆炸事故,約200名最頂尖的火箭工程師和司令涅德林元帥因此喪生,官方對外一直隱瞞這場災難,直到30年後幾個生還者才向外界透露了內幕。這些災難的根本原因其實是管理問題,縱然技術瓶頸的確有一定的故障機率,但至少在當時並沒有因為利益而強行將這些技術投入使用,還是走過了測試流程。然而,金牛座事件的根本原因卻是立基在成熟的技術上,廠商偽造測試數據讓其產品投入使用。雖然NASA本身會測試儀器,也不可能細微到每個零組件都親自測試,因此從設計、整合、測試到發射均依賴產業鏈的完整性,也因為這件事故衝擊了美國現有的太空工業供應鏈體系,才會導致司法部介入調查。

阿波羅1號艙體的燒痕[6]
引發災難的SS-7火箭,拍攝照片時涅德林就在旁邊的卡車內[7]

金牛座火箭在2001~2011年間的最後4次任務中,只有1次發射成功。不幸中的大幸是,發射成功的那次,乘客剛好是台灣的福衛二號衛星(FORMOSAT-2)。僥倖與惡意只有一念之差,卻導致多年科研成果與資金付諸東流。防堵不合格零件的措施在民航界早已行之有年,但也是因為重大意外的發生才導致業界重視此議題。或許,這也是人性的一部分吧。

參考來源:

  • NASA Investigation Uncovers Cause of Two Science Mission Launch Failures (檢索日期2019/05/14)

https://www.nasa.gov/press-release/nasa-investigation-uncovers-cause-of-two-science-mission-launch-failures

  • 一念之差讓NASA損失七億美金,差點害到台灣衛星(檢索日期2019/05/14)

https://www.gvm.com.tw/article.html?id=60797

  • NASA受害不肖廠商 兩衛星載運火箭發射失敗損失2百億(檢索日期2019/05/14)

https://ec.ltn.com.tw/article/breakingnews/2777430

  • After a decade, NASA finally reveals root cause of two failed rocket launches(檢索日期2019/05/14)

https://arstechnica.com/science/2019/05/nasa-finally-concludes-investigation-of-two-failed-launches-a-decade-ago/

  • NASA says a parts testing fraud caused $700 million in satellite failures(檢索日期2019/05/14)

https://www.latimes.com/business/la-fi-nasa-metals-fraud-20190501-story.html

  • NASA uncovers a 19-year fraud that caused failed missions(檢索日期2019/05/14)

https://bigthink.com/technology-innovation/nasa-uncovers-decades-long-fraud-that-caused-failed-missions

圖片引用來源:

  • http://www.sohu.com/a/311878546_115479, retrieved May 14, 2019
  • https://www.nasa.gov/mission_pages/oco/news/oco-20090717.html, retrieved May 14, 2019
  • https://www.nasa.gov/mission_pages/Glory/news/mishap-board-report.html, retrieved May 14, 2019
  • https://www.nasa.gov/press-release/nasa-investigation-uncovers-cause-of-two-science-mission-launch-failures, retrieved May 14, 2019
  • https://info.51.ca/news/world/2019-05/767523.html, retrieved May 14, 2019
  • http://www.ifuun.com/a20172111130908/, retrieved May 14, 2019
  • http://www.sohu.com/a/224882293_670539, retrieved May 14, 2019