SpaceX創立之初的故事: 俄羅斯人、瓜加林島和獵鷹一號

2001年10月,馬斯克前往莫斯科買火箭。當時這個城市處於蘇聯解體後最自由的時期,富人能從公開市場上買到太空導彈。馬斯克準備2000萬美元,打算購買三枚洲際彈道導彈,然後改裝送上太空。
這群俄羅斯人是曾為俄羅斯太空局製造火星和金星探測器的NPO Lavochkin,以及商用火箭商Kosmotras,然而他們的步調卻非常緩慢,早上11點一起吃早午餐、一個小時以上的閒聊,各式各樣的點心和伏特加酒,午餐完還要抽菸、喝咖啡,等到桌面清乾淨了才要談正事。他們一枚導彈要賣800萬美金,超出馬斯克的預算,還不給討價還價。
馬斯克確信,這群人不是裝瘋賣傻,就是想榨乾他的錢。莫斯科買導彈改裝成火箭未果,馬斯克開始籌畫創立自己的公司。

圖為馬斯克站在獵鷹九號(Falcon 9)前。

此時的馬斯克,在世界各地尋找機會,在巴黎和亞利安太空公司(Arianespace)會面;在倫敦和薩里衛星(Surrey Satellites)見面,甚至考慮收購他們。他也熟讀《火箭推進原理》(Rocket Propulsion Elements)、《太空動力學原理》(Fundamentals of Astrodynamics)和《燃氣渦輪和火箭推進的空氣熱力學》(Aerothermodynamics of Gas Turbine and Rocket Propulsion) 等書,並已經能夠建立一個表格,詳盡列出建造、裝配和發射一枚火箭所需的材料成本。
此時生力軍穆勒(Tom Mueller)加入,他大學一畢業就加入休斯飛機製造公司(Hughes Aircraft)製造衛星,後來加入TRW太空暨電子設備公司監督TR-106火箭引擎研發作業,並到莫哈維沙漠測試他當時的顛峰之作: 重量80磅,能產生1萬3千磅推力的火箭。
他熟悉每個零件的細節。在TRW,65萬磅推力的火箭花了1200萬美元,馬斯克想要更低,於是穆勒在那張表格又填上一枚新型低成本火箭性能與造價。

Tom Mueller是SpaceX的三位共同創辦人之一,他的經驗讓馬斯克的想法化成現實。他擔任過SpaceX推進工程部門的副總和技術長,並在2020年12月退休。
在SpaceX的時光總計從2002年5月到2020年12月。

2002年6月SpaceX低調誕生,以洛杉磯一間2000坪的物流倉庫當作基地,此時馬斯克還開著他的銀色麥拉倫。
辦公桌散佈於廠房四周,以便電腦工程師和機械技師就近一起工作,這是SpaceX的第一項重大突破,把不同工程部門合在一起,而不是相隔數千里。
他們致力建造更好、更便宜的火箭引擎和完善的組裝流程,以最快的速度製造最低成本的火箭。最早期的一份報告顯示: 11個月完成第一台火箭引擎,兩個月後完成箭體,再花兩個月準備好發射台,再兩個月發射;火星之旅則規劃在2010年底。此報告顯示馬斯克極度樂觀的性格。

2003年12月七層樓高的獵鷹一號原型機,放在華府前亮相,此時馬斯克32歲。此舉引發公司內員工不滿,因為他們每周工作超過100小時,為的是建造真正的火箭,但馬斯克居然還要他們做出精緻的模型。但華府的展示活動結果不錯,因為讓大家知道了這間公司,有助爭取NASA合約。

瓜加林島(Kwajalein Island)的發射場。它是關島和夏威夷之間最大的島嶼。

怎麼會選小島不選美國本土?

發射地點本來選定的是距離SpaceX工廠300公里遠,位於加州的范登堡空軍基地(Vandenberg Air Force Base),但因為洛克希德馬丁和波音在那邊發射價值10億美元的國防偵測衛星,他們不喜歡SpaceX;空軍對他們的態度也不友善,要他們慢慢排隊等好幾個月。於是輾轉找到瓜加林島,這裡是美國陸軍數十年來測試導彈的地方。
2006年3月24日,第一次試射,不到30秒,Merlin火箭引擎冒出火焰,獵鷹一號失控墜回地面。
2008年9月28日,第四次試射,獵鷹一號成為第一個私人企業發射進入地球軌道的液態燃料火箭。

SpaceX總裁蕭特威爾(Gwynne Shotwell)

蕭特威爾是SpaceX的第七號員工,她在SpaceX的早期歲月中完成了不可思議的壯舉,那就是銷售出尚未完成的產品。早在獵鷹一號火箭進入軌道之前,她就已經向政府和企業客戶談好了12次發射任務。還在2006年8月拿下一筆價值2.78億美元的合約,建造國際太空站運送補給的運載工具,幫助SpaceX度過最艱困的時期。

SpaceX的創業初期分為三步,第一步向俄羅斯人買導彈改造成火箭和到世界各地尋找併購機會;第二步自行研讀書籍尋找志同道合夥伴,Tom Mueller成功研發獵鷹一號Merlin和Kestrel火箭;第三步Gwynne Shotwell幫忙談好發射任務化解燃眉之急的資金危機。

本篇文章談論的範圍從2001年第一次俄羅斯之行到2009年7月14號獵鷹一號第五次,同時也是最後一次發射任務,約略是SpaceX第一個十年期。

參考資料:

  1. Book:《Elon Musk: Tesla, SpaceX, and the Quest for a Fantastic Future》
  2. SpaceX’s first rocket, the Falcon 1, is revealed outside the National Air and Space Museum in Washington, DC in 2003.
    http://www.collectspace.com/news/news-122815a-spacex-falcon9-stage-display.html
  1. Meet Tom Mueller: From Idaho logger to SpaceX co-founder who makes Elon Musk’s rockets lift off
    https://www.cnbc.com/2019/01/25/tom-mueller-spacex-cto-who-makes-elon-musks-rockets-fly.html
  1. Thomas Mueller LinkedIn
    https://www.linkedin.com/in/thomas-mueller-2094513b
  1. The Tale of Falcon 1
    https://www.airspacemag.com/daily-planet/the-tale-of-falcon-1-5193845/

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