由電商巨頭亞馬遜的創辦人傑夫‧貝佐斯在2000年創立的藍色起源(Blue Origin)為何知名度及討論度皆不及馬斯克(Elon Musk )的SpaceX呢?

藍色起源的New Shepard火箭發射過程

第一個原因是藍色起源的火箭設計是為了進行亞軌道的太空旅遊,而不是向月球或者火星去探險。New Shepard火箭只有單級推進,最大推力11萬磅(50噸),能夠飛到100公里高度的太空邊界附近。最高速度達到3馬赫,能讓太空遊客體驗3G(3倍地球引力)的重力,到最高點時,能裝載6人的太空艙和火箭分離,體驗3~5分鐘的失重感,最後打開降落傘,安全的降落在德州西部的沙漠中。火箭會在整個過程垂直起飛垂直降落(VTVL),最後落回地表。藍色起源首次回收火箭的時間點是2015年11月23號,New Shepard 火箭2號實現了首次回收。SpaceX的首次回收則是2019年12月22日,獵鷹9號火箭(B1021)實現了首次海上平台垂直著陸回收。藍色起源還比SpaceX早了一個月,只可惜後來緩步發展,少有突破。

獵鷹9號對比New Shepard火箭

獵鷹9號(以下簡稱F9)高70公尺,New Shepard(以下簡稱NS)高18公尺,差3.8倍;
發射質量F9:580公噸;NS:40公噸,相差14.5倍;
火箭燃料F9: 煤油和液態氧(RP-1-/LOX),NS: 液態氫和液態氧(LH2/LOX);
推力F9: 770噸,NS: 50噸,相差15.5倍。

第二個原因是藍色起源的技術實力沒那麼強,而且步步為營,小心謹慎。成立20年才發射12次,沒有一次載過人,非常保守。他們的標語是 “Step by Step, Ferociously”,早期的吉祥物是「烏龜」,現在的標誌是「一根羽毛」。公司文化讓他們跑不起來,沒有一個吸睛焦點或是驚人言論去攻下媒體版面。「烏龜」的思想不太可能成為太空界吹捧的對象。從整個發射任務來看,第一次回收時,NS火箭還是在亞軌道測試飛行階段,現在還是這個階段;F9火箭當時則執行第20次商業航天發射,並佈署11顆總重2噸的Orbcomm物聯網衛星。商業發射、進入軌道和常態化發射,顯然比亞軌道測試火箭技術實力更高一層樓。

之後SpaceX不斷高效、成熟、常態化的重複這一標準回收動作,使得大眾認為SpaceX才是真正第一家掌握火箭重複使用、回收技術的第一家太空公司,才是真正的太空先鋒。

藍色起源太空艙內部

縱使不是太空先鋒又如何? 看看著精美的太空艙內部,舒適的座椅和每個座位都有的大片的觀景窗,官網更強調觀景窗可讓92%的可見光通過,擁有和玻璃一樣的清晰度。內部活動空間有530立方英尺,比1960年代Alan Shepard水星計畫時大了10倍;發射的過程更只要26個人在控制室就行,再再表現出成為豪華太空旅遊的先鋒。

2019年12月11日第12次試飛,試飛成功後,這個火箭已經用了6次。重複使用6次是目前最高紀錄,SpaceX目前最高重複使用4次。

Blue Origin的Blue Moon登月器

Blue Moon能夠把酬載帶到月球表面,並從NS火箭獲得了許多傳承,包括用液態氧和液態氫(LOX/LH2)作為推進器燃料、垂直降落、起落架設計。Blue Moon的氫燃料電池可以提供2.5千瓦的電力以度過黑夜、它用機器學習以提供更精準地降落。預計2024年可以登月。

New Glenn火箭,以太空先驅John Glenn命名

New Glenn火箭預計在2021年啟用,採雙級火設計。第一節火箭採用7個BE-4引擎,以液態氧和液態甲烷(LOX/LNG)作為燃料;第二節火箭用兩個BE-3U引擎。它能夠攜帶45公噸酬載到低地軌道(Low Earth orbit),大約海平面以上兩千公里處;或者13公噸酬載到地球同步轉移軌道(Geostationary transfer orbit, GTO)。目前投入資金25億美元。值得注意的是,第一節火箭設計用來重複使用25次,將大幅降低成本。藍色起源不是只有成為太空旅遊先鋒的決心,他們還是有要進入軌道和登陸月球的,但還是他們信奉的一句話:「慢慢來,比較快。」

資料來源:
圖片:
New Shepard Mission Profile
https://www.blueorigin.com/new-shepard/
Blue Origin releases first interior photos of the capsule that will take tourists to space
https://www.theverge.com/2017/3/29/15105684/blue-origin-new-shepherd-crew-interior-photos-tourist-space
Blue Origin Will Launch (and Land) a Reusable Spacecraft Wednesday. Watch It Live
https://www.space.com/blue-origin-new-shepard-ns-12-launch-webcast.html
Meet Blue Moon
https://www.blueorigin.com/blue-moon

文章:
New Shepard Mission Profile
https://www.blueorigin.com/new-shepard/
NEW SHEPARD MISSION NS-12 UPDATES
https://www.blueorigin.com/news/new-shepard-mission-ns-12-updates
Blue Origin Will Launch (and Land) a Reusable Spacecraft Wednesday. Watch It Live
https://www.space.com/blue-origin-new-shepard-ns-12-launch-webcast.html
Meet Blue Moon
https://www.blueorigin.com/blue-moon
Meet New Glenn
https://www.blueorigin.com/new-glenn/