首個完成載人任務的商業太空船

 1969年,阿波羅11號登陸月球,並成功返回地球;1970年,阿波羅13號的意外爆炸引起全球關注,最終成功返回地球。上述這些重要時刻,因年代久遠,對關注太空探索的人來說可能較沒有參與感。然而,SpaceX的Demo-2載人任務圓滿達成後,又重新點燃了人類對太空探索的關注與好奇。

Demo-2返回地球[1]

太空競賽早期,主要是前蘇聯引領載人太空任務,例如第一次送太空人上太空、第一名進入太空的女性、首次完成太空漫步等都是前蘇聯的創舉。美國從水星計劃開始急起直追,從雙子星計劃、阿波羅計劃到太空梭,達成了許多前無古人後也暫無來者的成就。其中,太空梭計劃更是唯一成功以結合飛機、火箭、太空船的飛行器進行載人任務的計劃。然而,維護成本極為高昂加上失事比例過高,太空梭於2011年正式退役。在太空梭退役後,除中國外,幾乎所有載人發射任務都由蘇聯研製的聯盟號接手,直到SpaceX的天龍號太空船橫空出世。

阿波羅計劃登月流程[2]

太空梭準備發射[3]

眾所周知,SpaceX用獵鷹9號和重型獵鷹運載火箭提供政府和商業發射服務,是第一家使火箭推進器返回地球變成常規操作的私人企業。該公司已使用天龍號太空船定期運送貨物至國際太空站,並計劃開始運送太空人。載人用的天龍號太空船設計最多可乘載7人,不過NASA任務規定最多只能乘坐4人。攜帶4個推進器艙,各有2具引擎,能夠在太空中自由移動,並能自主對接及停靠在太空站。太空船配備新的飛控電腦與航電系統,以觸碰控制台取代了按鍵。重返地球時使用降落傘減速,落海回收。

Demo-2發射[4]

Demo-2任務流程[5]

 2019年3月,NASA和SpaceX完成了Demo-1任務,將一枚放了假人的天龍號太空船送上太空,和國際太空站實現無人對接並成功返回地球。台灣時間5月31日凌晨,太空人道格·赫利和鮑勃·班肯乘坐天龍號太空船順利升空,執行Demo-2任務,在接近預定軌道高度時與國際太空站建立通訊連接,並逐步提升高度,使太空船可以和太空站同步飛行並對接。對接過程完全自動化,由太空人密切監控過程並隨時接管控制。回程時,啓動推進器讓飛船遠離太空站。飛船將繞地球飛行並降低軌道高度、調整方向並對準著陸點,最終成功濺落於墨西哥灣。此次任務是首次由民間太空船載著乘客完成由發射到著陸的全部過程,標誌著自阿波羅計劃指揮艙後,首次有載人太空艙在美國領海降落。

Demo-2任務中天龍號太空船內的太空人[6]

此次載人太空任務的圓滿完成,為SpaceX與NASA開啟了一個新的時代。SpaceX克服了技術問題及政府內外質疑聲浪,逐漸獲得商業客戶及美國政府部門接納。SpaceX預計9月底將執行Crew-1任務,將4名太空人送入國際太空站,數個月內就會開始定期載送太空人往返國際太空站,成為美國最具代表性的合作太空探索範例。作為政府機構的NASA,則可將運輸服務以合約形式外包給私人承包商,將為政府節省數十億美元的費用。NASA計劃未來以相同的運作模式將太空人送上月球表面,並以前進火星為終極目標。

文章參考來源:

[1] SpaceX太空任務:美國「載人龍」太空船艙成功返回地球(檢索日期2020/08/14)
https://www.bbc.com/zhongwen/trad/science-53633655
[2] Crew Dragon Demo-2 (檢索日期2020/08/14)
https://en.wikipedia.org/wiki/Crew_Dragon_Demo-2
[3] SpaceX:商業機構首次載人航天任務的10大關注點(檢索日期2020/08/14)
https://www.bbc.com/zhongwen/trad/science-52816577
[4] SpaceX’s historic Demo-2 Crew Dragon astronaut test flight: Full coverage (檢索日期2020/08/14)
https://www.space.com/spacex-crew-dragon-demo-2-test-flight-explained.html
[5] Top 10 Things to Know for NASA’s SpaceX Demo-2 Return(檢索日期2020/08/14)
https://www.nasa.gov/feature/top-10-things-to-know-for-nasa-s-spacex-demo-2-return
[6] SpaceX Demo-2 mission ends with first splashdown in 45 years (檢索日期2020/08/14)
https://newatlas.com/space/spacex-first-splashdown-45-years-demo-2-mission-ends/

圖片引用來源:
[1] https://www.flickr.com/photos/nasahqphoto/50182483021/in/dateposted/, retrieved August 14, 2020
[2] https://in.pinterest.com/pin/854346991780495524/, retrieved August 14, 2020
[3] http://happymadhouse88.blogspot.com/2012/03/nasa.html, retrieved August 14, 2020
[4] https://www.nasaspaceflight.com/2020/05/demo-2-crew-arrives-launch/, retrieved August 14, 2020
[5] https://www.spaceflightinsider.com/missions/human-spaceflight/dm-2-the-flight-plan/, retrieved August 14, 2020
[6] https://blogs.nasa.gov/commercialcrew/2020/08/01/nasas-spacex-demo-2-teams-targeting-gulf-of-mexico-for-splashdown/, retrieved August 14, 2020